MР3 (MPEG Layer3) - это один из потоковых форматов хранения и передачи аудиосигнала в цифровой форме, разработанный Fraunhofer IIS и THOMSON, позднее утвержденный как часть стандартов сжатого видео и аудио MPEG1 и MPEG2.

Разработанный почти два десятилетия назад MP3 является наиболее популярным форматом хранения музыки не только на компьютере, но и на мобильных телефонах, КПК, плеерах, музыкальных центрах.

Наиболее популярными параметрами для кодирования MP3 файлов являются CBR ( constant bitrate, постоянный битрейт) 128 кбит/с, стерео. Качество при этом может быть самым разным: от совершенно неприемлемого до хорошего. Современные MP3 кодеки позволяют добиваться звучания, в большинстве случаев неотличимого от оригинала при использовании битрейтов от 192 кбит/с.

С повышением битрейта качество файла обычно улучшается, что, однако, вовсе не обозначает что необходимо всегда использовать битрейт 320 кбит/с - это будет лишней тратой места. Логичнее в этом случае применять кодирование с переменным битрейтом (VBR, variable bitrate), при котором кодек динамически изменяет битрейт в зависимости от сложности композиции.

Одним из серьезных недостатков MP3 является резкое падение качества при снижении битрейта со 128 кбит/с. Уже на 64 кбит/с звучание MP3 файлов вызывает раздражение большим количеством искажения и артефактов, а на меньших битрейтах разобрать что-либо просто нереально. Для того, чтобы как-то исправить ситуацию, Fraunhofer и Coding Technologies предложили решение в виде MP3 pro, нестандартизированного расширения формата, при котором качество звучания MP3 файов удается сохранить на приемлемом уровне при значительном снижении битрейта. MP3 pro файл, состоящий из MP3 части и дополнительного потока данных, содержащих информацию о высоких частотах, можно воспроизвести как при помощи специализированного MP3 pro проигрывателя, так и с помощью обычного MP3 плеера, хотя в последнем случае качество будет заметно ниже. Сегодня MP3 pro практически не используется.