IMAP (Internet Message Access Protocol) — интернет-протокол прикладного уровня для доступа к электронной почте.

IMAP предоставляет пользователю богатые возможности для работы с почтовыми ящиками, находящимися на центральном сервере. Почтовая программа, использующая этот протокол, получает доступ к хранилищу корреспонденции на сервере так, как будто эта корреспонденция расположена на компьютере получателя. Электронными письмами можно манипулировать с компьютера пользователя (клиента) без необходимости постоянной пересылки с сервера и обратно файлов с полным содержанием писем.

IMAP был разработан для замены более простого протокола POP3 и имеет следующие преимущества по сравнению с последним:

  • Письма хранятся на сервере, а не на клиенте; возможен доступ к одному и тому же почтовому ящику с разных клиентов; поддерживается также одновременный доступ нескольких клиентов; в протоколе есть механизмы, с помощью которых клиент может быть проинформирован об изменениях, сделанных другими клиентами.
  • Поддержка нескольких почтовых ящиков (или папок); клиент может создавать, удалять и переименовывать почтовые ящики на сервере, а также перемещать письма из одного почтового ящика в другой.
  • Возможно создание общих папок, к которым могут иметь доступ несколько пользователей.
  • Информация о состоянии писем хранится на сервере и доступна всем клиентам; письма могут быть помечены как прочитанные, важные и т. п.
  • Поддержка поиска на сервере; нет необходимости скачивать с сервера множество сообщений для того чтобы найти одно нужное.
  • Поддержка онлайн-работы; клиент может поддерживать с сервером постоянное соединение, при этом сервер в реальном времени информирует клиента об изменениях в почтовых ящиках, в том числе о новых письмах.
  • Предусмотрен механизм расширения возможностей протокола.

Текущая версия протокола имеет обозначение IMAP4rev1 (IMAP, версия 4, ревизия 1). Протокол поддерживает передачу пароля пользователя в зашифрованном виде. Кроме того, IMAP-трафик можно зашифровать с помощью SSL.